Explorer les merveilles exotiques de l’Asie centrale

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L’Asie centrale offre certaines des aventures les plus exotiques et véritablement étrangères que vous puissiez vivre sur la planète.

Lorsque les gens planifient leurs voyages en Asie, ils regardent rarement le milieu de la carte. Cette section à l’ouest de la Chine, au sud de la Russie, au nord de l’Inde et à l’est de l’Europe est soit ignorée, soit activement évitée. Peut-être les gens assimilent-ils les nations du Kazakhstan, du Turkménistan et de l’Ouzbékistan à l’ère soviétique ou supposent-ils à tort que les problèmes qui frappent leurs voisins du sud-ouest, comme l’Afghanistan, les touchent également. Quoi qu’il en soit, les Nord-Américains sont extrêmement déconnectés de l’Asie centrale et cela devrait changer.

En fait, tant de gens ignorent tout de cette région d’Asie qu’il existe même des phénomènes culturels exploitant l’ignorance de l’Occident à l’égard de l’Asie centrale. Le populaire mockumentary, Borat, s’appuie largement sur le fait que les Nord-Américains ne connaissent pas le Kazakhstan, permettant à l’interprète Sacha Baron Cohen de faire passer le polonais, le yiddish et le charabia pour sa langue, et de filmer en Roumanie en prétendant qu’il s’agit du Kazakhstan rural.

C’est dommage, car l’Asie centrale offre quelques-unes des aventures les plus exotiques et véritablement étrangères que l’on puisse vivre sur la planète. Si vous êtes un voyageur aventureux qui n’est pas effrayé par les pays qui ne sont pas familiers au tourisme, envisagez de vous rendre en Asie centrale pour découvrir un tout autre monde. Les nations du Kazakhstan, du Turkménistan et de l’Ouzbékistan continuent de s’ouvrir au reste du monde et d’assouplir les restrictions en matière de visas, ce qui signifie qu’il ne reste qu’un certain temps avant que les foules de touristes n’arrivent pour revendiquer ces nations comme la prochaine grande affaire du voyage international. Battez le pavé et soyez parmi les premiers à explorer cet épicentre de l’aventure.

Le pays insaisissable des Turkmènes

Le Turkménistan est sans doute la plus étrange des nations accessibles d’Asie centrale. Comme d’autres nations de la région, le Turkménistan a passé la majeure partie de l’époque moderne dans l’ombre de la Russie, d’abord en tant que partie de l’Empire russe, puis plus tard sous l’Union soviétique. Après l’effondrement de l’Union soviétique, le gouvernement est devenu un régime autocratique et un culte de la personnalité centré sur le président Saparmurat Niyazov. Après la mort de Niyazov en 2006, l’exclusivité du pays s’est relâchée et les voyageurs étrangers ont commencé à arriver pour la première fois.

Aujourd’hui, le pays n’est guère une démocratie, mais il n’est pas dangereux et n’est pas non plus entièrement fermé au monde comme il l’était dans le passé. C’est une nation de 5 millions d’habitants avec une forte culture islamique et une atmosphère politique isolée. Le Turkménistan offre une aventure comme nulle part ailleurs sur la planète. C’est un pays qui combine une histoire fascinante avec une culture excentrique et un climat qui mérite vraiment d’être décrit comme « hors des sentiers battus ».

La plupart des voyages au Turkménistan se concentrent sur la capitale Achgabat et les anciennes capitales de Merv et Nisa. Située juste de l’autre côté de la frontière avec l’Iran, Achgabat était autrefois une masse de béton, ressemblant à la plupart des autres capitales soviétiques. Le président Niyazov l’a transformée en un sanctuaire étincelant à la gloire de sa propre grandeur et de l’économie croissante du pays. Par exemple, elle compte plus de bâtiments en marbre que n’importe quelle autre ville du monde et continue d’ajouter des monuments opulents, alimentés par l’économie des ressources du pays. Elle peut également se vanter d’avoir le plus grand mât de drapeau du monde ainsi que la place publique qui compte le plus de fontaines d’eau.

À Achgabat, rendez-vous au bazar Tolkuchka pour découvrir ce qu’était le Turkménistan avant l’annexion par la Russie. Ce marché poussiéreux situé à la périphérie de la ville offre un retour au passé et est le plus grand marché que vous trouverez dans le pays. Vous pouvez marchander des produits locaux tels que des tapis et des épices, ou simplement flâner sur le marché pour vous imprégner de son atmosphère emblématique. Vous pouvez même acheter un chameau si vous êtes prêt à faire des folies (bien que la façon dont vous comptez ramener le chameau à la maison soit une autre question).

Toujours à Achgabat, vous pouvez visiter le musée national pour découvrir l’histoire du pays et visiter la mosquée Geok-Tepe, l’une des plus grandes mosquées du monde, qui peut accueillir 15 000 personnes. À environ une heure d’Ashgabat, vous pourrez également découvrir le lac souterrain de Kow Ata, où vous pourrez vous baigner dans une station thermale souterraine dont la température avoisine les 36 degrés Celsius. La grotte est une destination populaire pour les vacanciers nationaux et résonne constamment du bruit des chauves-souris car elle abrite également la plus grande colonie de chauves-souris d’Asie centrale.

Outre Achgabat, les anciennes capitales de Merv et de Nisa sont les lieux les plus populaires du Turkménistan. Merv était un centre important sur la route de la soie qui acheminait des marchandises comme les épices et les soies de la Chine vers l’Europe. Il a également été suggéré que Merv était la plus grande ville de la planète au 12ème siècle. Aujourd’hui, Merv est un centre archéologique massif et un site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Visitez le tombeau du sultan Ahmed Sanjar pour vous faire une idée de l’opulence de cette ancienne capitale. À mi-chemin entre Merv et Ashgabat se trouve Nisa, l’autre ancienne capitale qui définit la nation. Nisa a servi de centre à l’ancien empire parthe. Vous pourrez visiter une forteresse du IIe siècle avant J.-C. lors de votre exploration des sites de fouilles.

Le centre de la dynastie des Timourides

Comme le Turkménistan, l’Ouzbékistan a passé la majeure partie de l’ère moderne sous l’emprise de la Russie et de l’Union soviétique. De même, lorsque l’Union soviétique est tombée, l’Ouzbékistan a remplacé le communisme par l’autoritarisme, un système politique auquel il n’a pas encore renoncé. Bien que la visite d’un pays au régime autoritaire doive à juste titre faire réfléchir les globe-trotters, la nation ouzbèke et ses 32 millions d’habitants restent fascinants et méritent d’être visités. En outre, l’infrastructure touristique en Ouzbékistan est étonnamment bonne, bien qu’elle accueille principalement des touristes nationaux plutôt que des visiteurs étrangers.

La capitale de Tachkent est probablement votre première étape lors d’un voyage en Ouzbékistan. Un tremblement de terre a détruit cette ville en 1966, après quoi elle a été reconstruite dans le style soviétique. Aujourd’hui, Tachkent est un mélange d’architecture soviétique et de bâtiments modernes reflétant son héritage islamique. Vous pouvez vous arrêter à la tour de Tachkent pour avoir une vue de la ville depuis le pont d’observation, ou découvrir la fascination du pays pour le conquérant médiéval, Timur Khan, au musée Amir Timur, qui présente des reliques de la dynastie du conquérant.

Si Tachkent offre un portrait intéressant de l’Ouzbékistan moderne, vous voudrez vous rendre dans les anciennes villes de Khiva, Boukhara et Samarkand pour voir ce que ce pays a de mieux à offrir. Boukhara est la ville la plus sacrée d’Asie centrale et contient des milliers de monuments architecturaux au milieu du désert de Kyzylkum. Le plus populaire de ces monuments est la citadelle de l’Arche, une énorme forteresse de pierre datant du Ve siècle. Vous pouvez également vous rendre au minaret Kalon pour voir une tour de 47 mètres de haut qui aurait été l’une des préférées de Gengis Khan.

À l’instar de Boukhara, Khiva fait office de musée en plein air, mettant en valeur un centre en briques crues qui était une importante ville caravanière au Moyen Âge. La ville a été construite au VIe siècle et est actuellement protégée par l’UNESCO. Si la ville est principalement un ancien site historique, de nombreux Ouzbeks modernes y vivent encore et prennent soin des étonnantes mosaïques qui font la renommée de la ville dans la région. Vous serez stupéfait de voir à quel point Khiva est remarquablement préservée.

Le joyau de l’Ouzbékistan est Samarkand, une ville emblématique qui était décrite comme les villes fantastiques (et inexistantes) d’Atlantis et de Shangri-La. Samarcande était la capitale de la dynastie des Timourides et a conservé de nombreux points de repère de cet empire islamique. Bien que Samarcande possède des sites modernes que vous pouvez visiter, vous voudrez vous rendre dans la vieille ville pour admirer les monuments timourides. La place Registan était autrefois le cœur de la ville, tandis que la nécropole Shah-i-Zinda abrite les souverains défunts. Si vous voulez voir d’anciennes ruines en cours de fouille, rendez-vous à Afrasiyab, où des archéologues travaillent d’arrache-pied pour mettre au jour cette ancienne cité. En dehors de ces centres, vous pouvez visiter les forteresses du Karakalpakstan et la tragique mer d’Aral, qui était autrefois le quatrième plus grand lac du monde mais qui s’est depuis asséchée pour ne plus représenter qu’une infime partie de sa taille originale.

La nation la plus grande et la plus populaire d’Asie centrale

Le Kazakhstan est la plus connue des nations d’Asie centrale, mais surtout pour de mauvaises raisons. Alors que Sacha Baron Cohen a tristement popularisé la nation avec son personnage, Borat Sagdiyev, le vrai Kazakhstan est bien plus intéressant et cultivé que ce que les fans de cinéma ont été amenés à croire. En termes de taille, le Kazakhstan est le neuvième plus grand pays de la planète et compte près de 18 millions de citoyens, ce qui en fait le deuxième pays le plus peuplé de la région. En tant que pays le plus connu d’Asie centrale, le Kazakhstan offre la plus grande variété d’hébergements et les meilleures options d’excursion de la région.

L’ancienne capitale d’Almaty est aussi proche d’une ville européenne que vous pourrez le trouver dans les steppes asiatiques. En tant que plus grande ville du Kazakhstan et sa capitale culturelle, Almaty présente une combinaison d’architecture russe et de paysage montagneux. C’est là que vous trouverez les centres traditionnels du pays ainsi que de nouvelles structures, grâce au boom pétrolier de ces 20 dernières années. Si le Kazakhstan est essentiellement islamique, Almaty abrite également de nombreux chrétiens orthodoxes russes. Vous pourrez visiter leur centre religieux à la cathédrale orthodoxe russe de Zenkov. Si vous visitez la ville en hiver et que vous souhaitez profiter des sports d’hiver, rendez-vous à la station de ski de Shymbulak, qui se trouve à seulement 30 minutes de la ville.

Si Almaty est traditionnelle, Astana est ultra-moderne. Devenue capitale du pays en 1997, Astana est une ville planifiée qui présente des similitudes avec Brasilia et d’autres capitales modernistes du Brésil. Astana regorge de bâtiments de l’ère spatiale et d’une architecture éblouissante. Par exemple, la tour Bayterek, haute de 97 mètres, arbore un œuf en or au sommet de sa flèche. La ville n’a pas le caractère et le charme d’Almaty, mais elle vaut la peine d’être visitée pour l’audace de ses constructions.

Le Kazakhstan étant immense, de nombreux sites disséminés dans tout le pays méritent l’attention. Les montagnes Tian Shan, à l’est du pays, s’étendent jusqu’en Chine et offrent une combinaison étonnante de désert et de pics montagneux. Si vous vous y rendez, ne manquez pas de voir le Singing Barkhan, une dune de sable de 3,2 kilomètres de long qui donne l’impression de chanter lorsque le vent fait bruisser le sable. Dans la chaîne des Tian Shan se trouve également le lac Kaindy, un étonnant lac de montagne créé par un tremblement de terre en 1911. Ses caractéristiques les plus marquantes sont les épicéas qui sortent directement de l’eau.

Conseils pour voyager en Asie centrale

Si les merveilles culturelles de l’Asie centrale séduiront tout globe-trotter aventureux, il convient de tenir compte de certaines pratiques exemplaires lors de l’organisation de votre voyage. Si le Kazakhstan, le Turkménistan et l’Ouzbékistan continuent de s’ouvrir aux voyageurs occidentaux, ces pays ne sont pas des démocraties comme celles que l’on trouve dans le monde occidental ou en Europe de l’Est. Dans ces conditions, évitez de discuter de politique avec les personnes que vous rencontrez et ne photographiez pas les bâtiments gouvernementaux. Vous ne voulez pas avoir de problèmes.

De plus, ces pays ont une culture traditionnellement nomade et islamique. En conséquence, les familles nombreuses et les communautés très unies sont la norme. Si vous voyagez seul au Turkménistan ou en Ouzbékistan, vous risquez de faire tourner quelques têtes et d’être bombardé de questions, surtout si vous êtes une femme. Cependant, même si les Asiatiques centraux ont une culture qui est véritablement étrangère aux Occidentaux, ils sont incroyablement amicaux. La plupart des gens ne parlent pas anglais, mais vous trouverez toujours de nombreux habitants prêts à vous aider à vous orienter dans leur pays et à résoudre les petits problèmes qui se présentent. Si vous parlez un peu de russe, vous vous en sortirez mieux que la plupart des voyageurs.

L’autre bonne nouvelle concernant l’Asie centrale est que, bien que les gouvernements soient restrictifs, la criminalité y est faible. Vous devrez toujours faire attention aux pickpockets dans les grands marchés et aux autres délits mineurs qui se produisent comme partout dans le monde, mais la sécurité n’est pas un problème, sauf le long des frontières avec l’Afghanistan.

Dans notre monde moderne, marqué par la mondialisation et les voyages en avion, il reste peu de véritables frontières pour les voyageurs. Cependant, une visite en Asie centrale offre une véritable chance d’aventure et de nouveaux horizons, même pour les routards les plus expérimentés. Si l’envie de manger de nouvelles cuisines, d’entendre de nouvelles langues et de traverser des paysages dont vous n’avez jamais vu de photos vous stimule, l’Asie centrale devrait être votre prochaine destination.

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