Alpes japonaises : la maison des singes des neiges

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La région montagneuse de Nagano ressemble à un cadre figé de feux d’artifice explosifs. L’érable rouge et le ginkgo jaune drapent le terrain accidenté. Les eaux propres et l’air frais attirent ceux qui fuient la chaleur de l’été. Même un singe peut profiter de la beauté de la région – et c’est exactement ce que font les singes des neiges qui y habitent.

Descendant des arbres, les singes les plus septentrionaux du monde plongent dans les sources chaudes du Jigokudani pour revendiquer leurs droits. Quand la température baisse, ils s’épanouissent dans les sources thermales, se dorlotent et se dorlotent les uns les autres. Nous marchons pendant une demi-heure le long d’un sentier boisé ascendant pour les voir. Ce sont probablement les singes les plus détendus du monde et bien qu’ils soient conscients de nous, ils sont heureusement préoccupés par les rois de leur domaine.

Beaucoup visitent Nagano pour sortir de la ville et entrer dans la nature, et la cueillette des fruits est devenue une activité populaire. Cerises en juin, pêches en août, raisins au début de l’automne, puis pommes. Près d’un quart de toutes les pommes du Japon proviennent de Nagano. Les plus prisés s’appellent Sun-Fuji. Tout droit sortis d’un conte de fées, ils se distinguent par leur centre translucide en nid d’abeille doré et leur douceur enivrante. Les participants au cours de cueillette de pommes au Shinshu Fruits Land à Shinshu Nakano reçoivent un « éplucheur spécial » et sont lâchés dans le verger.

A proximité, le château de Matsumoto était autrefois une forteresse militaire. Les fenêtres carrées étaient utilisées pour les mousquets, tandis que les fenêtres rectangulaires étaient destinées aux archers. Sept mille samouraïs entouraient autrefois la plus ancienne tour de château du Japon. Aujourd’hui, c’est un trésor national, abritant des munitions et des armures de samouraïs. Les visiteurs montent six étages d’escaliers raides jusqu’au dernier étage, où les seigneurs de guerre se réunissent pour élaborer des stratégies. De là, les vues s’étendent sur des kilomètres, sur les douves claires en contrebas et la terre luxuriante au-delà, jusqu’aux sommets enneigés de la montagne qui couronnent la vallée à l’horizon.

A l’extérieur de la ville se trouve la ferme Daio Wasabi, la plus grande ferme de wasabi du Japon. Ces 15 hectares produisent 500 kilogrammes de raifort japonais par jour, jusqu’à un rendement annuel de 150 tonnes par an. Les champs de racines vertes parsemées de jolis moulins à eau ont l’air trompeusement sucré, mais contiennent une chaleur brûlant les sinus. Nous dégustons des gâteries au wasabi allant des sucettes, gâteaux, croquettes de pommes de terre, saucisses de Francfort et crème glacée, arrosées d’un jus rafraîchissant mais piquant.

Hida-Takayama, dans la ville voisine de Gifu, est une riche ville marchande de l’époque d’Edo qui a conservé son caractère traditionnel. En flânant dans l’étroite rue Sannomachi, on trouve des boutiques de bibelots et des brasseries de saké centenaires où l’on peut déguster et comparer du saké artisanal de première qualité avec des notes de melon et de banane. L’ingrédient clé est l’eau, et sa pureté peut être dégustée dans chaque gorgée. Toutefois, le boeuf Hida, très prisé, constitue un point culminant. Se distinguant par sa marbrure, son lustre et sa texture de haute qualité, un jus et un arôme robustes remplissent chaque bouchée qui vous met l’eau à la bouche. Différents magasins grillent des brochettes de bœuf vendues au grade de leur fermeté.

De vieux villages folkloriques comme Shirakawa-go et Gokayama parsèment la campagne des préfectures de Gifu et Toyama. Ces sites du patrimoine mondial de l’UNESCO sont assez isolés. Il y a longtemps, des prisonniers qui avaient été bannis du reste de la civilisation ont été envoyés ici. Leurs maisons au toit de chaume ont la forme des mains en coupe d’une personne en prière. Les habitants cultivent des vers à soie et fabriquent du papier de riz. Calmes et lointaines, ces villes se sentent loin du rythme trépidant de Tokyo, à quelques heures d’ici. La manière japonaise n’est pas une manière d’opulence, mais une manière de se débarrasser de l’encombrement inutile. Des cerisiers en fleurs au feuillage automnal, un voyage à travers la région de Nagano, dans les Alpes japonaises, redonnera vie au bien-être et à l’émerveillement de tout voyageur.

Destination Asie peut personnaliser votre itinéraire au Japon pour inclure une visite dans la région de Nagano.

Cet article a été écrit par Adam Waxman. Il est rédacteur en chef et rédacteur en chef du magazine DINE.

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